从许多方面来说,UIUC是绝好的求学之处。综合排名一直在前50,Engineering和Accounting则在前5,有绝对一流的资源与设施,生活开销不算高昂,气候不大好、无甚风景或有趣的去处,比起California来不得不让人专心学习。我有几条体会,仅供参考。

课程

总的来说,UIUC的课程比清华的要容易许多,拿全A绝非难事。当然这恐怕比较适用于理科,国内外的教学内容相差不太大,数学语言又是世界统一的,国内注重的理论、概念、计算能力在这里大有用武之地。大部分美国人的数学的确是一塌糊涂,GRE的数学绝非莫名其妙的容易。而文科课的内容可以是全新的,主要的课程要求是读书、写paper,我上过一门心理学系的Perception,累得贼死才得A-。理科课的教学方法也基本与国内相同,做作业,上课听讲、记笔记就可以应付。有些课更是把笔记(不是讲义)印出来,连记都不用记。相对难一些的是project,但只要肯在图书馆里多找些资料也是能对付的。

这里的课程都有编号,先是系代号如ECE,再是三位数的课程号,小于100的是preliminary类,100、200级是本科课,300级是本科、研究生都能上的课,400级是研究生课。选课完全自由,在网上进行。本科生的学分以hour为单位,研究生的以unit为单位。ECE对外国研究生的要求是一学期至少3.5 units,平均成绩在B以上。ECE的MS program要求8 units,其中5 units必须是从400级课程得到的,包括最多2 units的thesis units,也就是说至少上三门400级的课。其他3 units可以是任意系的任意课程,当然必须是300、400级的,否则根本得不到units。

考试的次数、难易程度各门课相差很多,但总的来说比清华的要容易。基本所有考试(平时、期中、期末)都允许用crib sheet,就是把难记的公式、算法等抄在纸上在考试时用,这样就基本不用背任何东西。估计美国人从小考试就可以用计算器和crib sheet,什么也不用记,因此学习差。毕竟有些东西还是得背的。但到了研究生水平的课,确实应主要学习方法与思路,所以可以不背公式是非常有利的。我一开始不习惯,在crib sheet上把字写得又大又整齐,后来瞟见美国人的crib sheet就跟缩微文件一样写得极密,怀疑他们自己能否找到要用的公式。估计这又是美国人考不好的一个原因。

图书馆

UIUC的图书馆好象是全美第三大的大学图书馆,真是什么都找得到。所有书都可以从网上借、预约,如果UIUC没有或被人借走,可以从联网的其他数十个Illinois的图书馆借,一周左右就能送到你手里。许多journal有全文索引甚至全文。Asian Library相对破旧,但藏书甚丰富,有全套四库全书。无聊了可以去借武侠小说,更可以去public library借CD、录像带。Urbana Library有估计上万录像带,从经典到很新的电影都有。

计算机设施

全美最大的计算机研究中心之一NCSA(National Center of Supercomputing Applications)便在UIUC。校园里有十几处公共机房,上千台Ethernet连接的PC和Mac随便用。Engineering School有几处Sun和HP Workstation的机房,进行跨学科研究的Beckman Institute里更有SGI机房。到了这里,可算是回了计算机的老家了。



能来UIUC的绝大部分大陆学生自然都有research assistantship或teaching assistantship。我没作过TA,只知道一些基本情况。首先,申请TA必须TSE分数>=50,或在UIUC考SPEAK(Spoken English Assessment Kit)分数>=50。SPEAK就是用TSE的旧题,所以最好能在国内搜罗一些TSE的资料。其次,TA的工作有三种:


  1. Instructing,上课

  2. Grading,判作业

  3. Office Hour,答疑

TA身兼几职各系各门课都不同。研究生能够TA的课一般是本科一、二年级的基础课,或是你上过的高级课。讲课当然要求很高,我自觉英语和知识水平都差得太远。判作业和答疑就容易得很,而答疑相对麻烦些。我听别人说给本科生答疑实在受罪,因为依据中国的标准大多美国人实在太笨,尤其是数学什么都不会,讲一道题恨不得从四则运算教起。

RA的工作则完全取决于你的advisor。如果你的导师刚作assistant professor,急于发paper出成果以升职、得tenure(终身受聘),那你就拼命干吧。最好是年富力强的asscociate professor或professor,有钱有项目又不太着急。我的advisor是professor emeritus,没什么活让我干,可也就没有财政保证,我到第二年就得自己再找financial aid。



UIUC所在地是一对城市Urbana和Champaign。先有的是Urbana在东边,后来以西边的火车站为中心发展起来Champaign,最后二者完全接壤,分界线就是一条街。Champaign比Urbana大,人口多,相对拥挤、吵闹、乱。UIUC的行政机构都在Urbana,所以名字中Urbana在前,而在其他场合一般称这对城市为Champaign-Urbana。最莫名其妙的是同一条东西向的街,在Champaign一个名字在Urbana一个名字,两城中还有许多同名的街。BTW,美国的街道叫法很多,street, avenue, drive, court, place, boulevard ……1st Street 和1 st Avenue绝对是两条街,我问了许多人也不知所以然。

C-U的公共交通号称是美国最好的小型公交系统,小小城市有十几条公交线路,另有数条线路专门为campus服务。这里的公共汽车有详细的schedule,几点几分到什么地方,一般半小时一班。车站倒也有,但在每个路口都能上下车,所以非常方便。每学期开始要交的fee中包括了交通费,所以用UIUC的学生证可以随便坐车不交钱。

Illinois是美国最平的州,C-U又大概是Illinois最平的部分。全Champaign只有两三座高楼,真就是一片平地,无聊之至。Urbana几乎全是住宅区,相对来说倒漂亮些。但这里的平坦无聊有个好处,就是去任何别的地方都会觉得有意思。向北两个多小时就是Chicago,那是真正的美国大都市,我们后来去了就完全是乡下佬进城,看见高楼就高兴,当然Chicago的skyscraper也是最有历史及特色的。向南三个多小时是一大片national forest,有无数可以野游的去处。向西三个小时是Missisipi River,过了河就是Missouri最大的城市St. Louis,有许多有意思的地方。向东一个小时是Indiana,再走一个小时就到了Indianapolis,也有的可逛。如果论一天之内的车程,向北可以到Wisconsin、Iowa,向南可以到Georgia、Louisiana,向西是Wyoming、Colorado,向东可以到Washington D.C.、New York。BTW,YAHOO里有一个map site,输入任何美国地址就可以得到不同范围和比例尺的详细地图,输入两处地址更可以得到详细的开车路线,非常方便。

UIUC主要的news server是news.cso.uiuc.edu,其中最有用的newsgroup是uiuc.classifieds。Classifieds是分类广告的意思,uiuc.classifieds分general、house、computer等几类,主要是学生用来买卖物件、交换信息的地方,你可以利用它买到几乎所有东西,从汽车、家具、电器到猫、狗、老鼠,还可以找房子租和找转租人,总之是生活大全。

每所大学一般都会有中国学生组织,设有email list或news group,最好在走之前就经常用它们查阅信息,可以联系接站、租房等重要事情。UIUC的中国学生组织叫Chinese Student and Scholar Union (CSSU),email list叫css-list,可以去subscribe。

UIUC的体育设施非常齐备,最主要的综合设施是IMPE(Intramural Physical Education
Building),有室内外游泳池、篮、排、羽毛、乒乓、网球场、壁球室、健身房等等。校园里还有游泳馆、足、篮、网球场、滑冰馆等。费用与公交一样,是在学期初交掉的,所以一定要多去锻练,否则就亏了。

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