到了美国,最容易实现的梦也许就是买车了。$2,000买辆车开几年是很常见的,也就是说攒半年的assistantship就成了。较合理的顺序是考交规拿instruction permission、买车、学车、路考拿driver’s license。

考交规

Driver’s license其实是在美国最有用的证件,因为它是photo ID(印有照片),并印有Social Security Number和生日,所以应尽早拿到,也有利于少交保险(驾龄越短保险金越高)。所有城市都有Driver’s license service facility。Rules of Road在一些学校机构和Driver’s facility可以随便拿一本。仔细阅读,尤其是记住各种标志与符号的意义。考试时要带的东西有:


  • 护照
  • Social security card: 对于F-2来说,考驾照是最方便的申请SSN方法。只要去driver’s facility开一封信,说明此人要考驾照,因此需要一个SSN,再去social
    security office申请就行了。
  • 居住证明: 可以用lease、bill甚至信件。我们在Champaign Public Library办证时也需要。
  • 钱: 我们这里是$20。

先考vision screening,就是很简单的视力测验,用一台象验光仪的机器,看里面屏幕上的字母,再测侧视(余光)能力。Written test不限时,很松,题目与Rules of Road中的练习题非常相似或相同,不会不过。然后就可以拿一张instruction permission或叫learner’s permit,在一个驾龄超过1年的人的陪同下可以随便开车,一年内可以进行路考。其实只要小心,别让警察看出你刚学开车有问题,拿着instruction permission自己开也完全可以。

学车

如果能有真正铁的朋友让你用他的车学车、路考,那是再好不过了。能很快拿到驾照,自己买车时心里也有底。要是舍得花钱,可以去驾校学。美国的驾校和中国的彻底两回事,可以上课,也可以只开车。打个电话约好时间,教师就会开车来教,一小时十几、几十块钱,学几次随便,还可以开驾校的车去路考。在驾校学的最大好处是一开始就有正确的驾驶技能,养成良好的习惯。自己买车学还是最普遍的。自动车相对好学得多,在一片空场上开几个小时就行,在街上开几天就能熟悉。在New York、Boston、Chicago之类的超级都市学车可是不易,交通拥挤、混乱,大家象在北京一样开车不讲理(offensively)。而在Champaign-Urbana这个本质上是乡下的地方开车就非常容易,99.9%的人开车defensively,见STOP sign必停,在路口绝不抢行。学车重要不在熟练而在正确、安全的概念,尤其在路考时必须丝毫不差地遵守交通规则。

路考

路考能否成功与考官心情很有关系。有的考官性格不开朗,爱挑刺,再碰上阴天你就甭想过。我妻子第一次路考就是在阴天折在一个后妈脸干瘦女考官手里,害得第二次路考前夜做梦又撞上那位考官,再次被折。幸好实际上第二天是个大好晴天,考官是位大胖子,就顺利通过了。我比较走运,第一次就碰上一个有名和蔼的胖女考官,跟我聊了一路,我虽然犯了几个小错还是过了。

各州的交通规则细节各不相同,路考内容也不会一样,但根本上都是考正确和安全的驾驶,而后者更重要。我们被考了正常驾驶、转弯(特别是拐上单行道)、T-turn(左拐90度,右后倒车90度,回到原路)、上坡(或下坡)停车(要把前轮拨向某方向)等等。平行停车(钻到两辆车之间平行于马路沿停)一般不会考。必须牢记的安全规则有:


  • 所有车灯以及喇叭必须正常工作。
  • 不超速。平常开车超过限速5mph不会有问题,而路考时最好开比限速慢2~3mph。经过construction、school
    zone等地区一定要慢,如果school zone闪着黄灯就只能开20mph。
  • 换车道、转弯时回头。这是很好的习惯,应该保持,尤其在开高速公路时。
  • 过铁道时减速并转头看。平常如果没有闪黄灯就根本不用管。
  • 一些细节如系安全带、锁门、开雨刷时开灯(当然最好不要在下雨天去考)。


琢磨旧车

旧车可以从dealer处买,比从个人手里买省心,因为车子应该没大问题。从个人手里买的最大好处就是可以省钱。旧车价格有两种:trade-in和market。前者是指把旧车卖给dealer的价格,后者是dealer卖车的价格,二者可以相差数千美元,而从个人手里买车常常可以砍到比trade-in还低几百。胆子大的话,贷款买车是很不错的办法,那样就可以从dealer处买较新(3、4年)的车,又舒服又省心,过几年肯定也好卖。

确定要买什么车可是学问大了。首先必须明确自己的需求和期望:是买辆好点的车开它5、6年,还是凑合开一年就换?还想不想再把车卖了?是省钱费心还是费钱省心?是要大一点、4门的sedan,还是要小一点、2门的hatchback(算上hatchback,又称3门车)?

我们的感觉是买一辆少于10年的日本车开几年,攒了钱再买更好的,原来的车也还可以卖掉。车子最重要的是牌子、生产年份和mileage(已经跑了多少路)。日本车总体来说质量、油耗、耐久性是最好的,比较适于我们学生开。一般来说车子一年开15k miles,日本车起码能跑150k,好的可以到200k,而美国车(尤其是1990年以前生产的)到100k肯定就快散架了。韩国车想也别想,名声太差。日本车里常见、较好的比如Honda Accord/Civic,Toyota Camry/Corolla/Tercel,Nissan Maxima/Sentra,Mazda 323/626等等。50k以下的美国车如Ford Tempo/Taurus,Mercury Sable等也可以考虑。

找旧车

我们在UIUC主要是从uiuc.classifieds的newsgroup中找旧车的信息。许多当地的报纸上也有许多卖旧车的信息。广告一般都写清牌子、年份、mileage和基本性能、特点等,其中有一些术语:


  • ABS, anti-lock = anti-lock brake system,自动防抱死系统,一脚狠踩刹车时,ABS根据轮胎的实际转速调整刹车片与轮毂的接触时间与强度,以防止轮子突然停止转动而使车子打滑、失控。雨雪天路滑时最有用。
  • A/C, air = air conditioning,专指夏天用的冷气,因为冬天用的热气就是由引擎散热得到的
  • A/T, at, auto = automatic transmission,"一脚踹",自动换档,好学好开但费油
  • Cass = cassette tape player
  • Conv = convertible,敞篷车
  • Cruise = cruise control,在高速公路上开时打开它就可以不踩着油门而保持一定速度,跑长途时可以省大力气
  • H/back, h/b = hatchback
  • Manual = manual transmission,手动换档,一般是5档,麻烦难学,但动力性能好,省油。
  • Power steering = 助力转向,开车时能省大力气
  • Power window/lock/seat = 电动窗户(不用手摇)、门锁(一个按钮控制所有门)、调节座位的前后位置和倾斜程度等

在广告上看到有感兴趣的车,先与车主联系问一些问题,去看车之前最好能知道:


  1. 牌子、年份、mileage、要价
  2. 是a/t还是manual,有无abs、a/c、cruise、power * 等等
  3. 有无事故
  4. 是第几个拥有者,开了多长
  5. 保养得如何,是否按时换机油(每2k mile)等
  6. 某些部件如brake、tyre、belt、battery的service records
  7. 卖车原因

用Internet和public library可以查到许多信息,有用的比如Edmund’s、Bluebook、Consumer’s Report等,可以查到几乎所有牌子、年份的旧车的价格。计算时先查到基本的trade-in价格,然后加上所有附件,还要根据实际的mileage加减。

买旧车

有一个又懂车又热情的朋友帮着出主义、查车其实比什么都重要。如果自己还不会开车,就一定得找会开车的朋友一起去试车。这里有一份过于详尽的checklist可供参考,基本上有以下几步:


  1. 看外观是否干净漂亮,有无撞、刮痕迹,部件是否齐全如天线、后窗除雾器等。检查所有轮胎的thread是否明显。压车身的四角看悬架系统:车身应该在被压下去后较迅速地弹起而且不再起伏。
  2. 打开前盖,看机件是否干净,各处橡胶管有无老化,engine oil、transmission oil、brake fluid、cleaning fluid、power-steering fluid等是否够。
  3. 在市内道路和高速上试开,看是否容易控制、开着舒服,听引擎声音和有无特殊噪音,放开方向盘2、3秒看能否保持直线行进。

买车时原车主只需在title上签字即可。拿着endorsed title去driver’s facility交税、买新title、license plate、sticker。税额由车的年份定,大约一百多美元。我们这里买title要$61,新title将被寄给你,license plate和sticker当时就可以拿到。应尽快装上plate,把sticker贴到指定地方,以后每年买sticker。额外花钱就可以随便选plate上的字母和数字,所以在街上看牌照写什么的都有,比如Jesus。


买保险

保险对美国人来说是极为重要的,但初到美国的中国学生有必要接触的只有汽车保险。Health insurance是必须有的,一般大学都有自动的health insurance program,只要你不提供已经enroll其他program的证明,每学期你是自动被保的。有许多机构提供便宜的health insurance如IFCSS

汽车保险也是必须有的,不仅是为了让警察查,更是因为万一撞了车赔不起。Auto insurance基本有三种:


  • Liability

    在发生事故而责任在你(at fault)的情况下,保险公司替你赔给对方的钱。额度用以千元为单位的split limits表示,如100/300就是对方每伤一个人或一辆车赔$100,000,最多赔$300,000。一般只保liability就可以了,可以使自己开车更加小心,因为要是自己撞树上可没人管。
  • Collison

    在发生事故而责任在对方的情况下,保险公司赔给你修车、看病的钱。一般带有deductible,就是你自己掏多少钱。Deductible越多保险金自然就越少。比如你保了500 collision(collision at 500)而被别人追尾,修车看病的钱中你自己出$500,剩下的保险公司包。如果你的车不是新车,又不是什么Mercedes、BMW、Porsche、Cadillac、Pontiac之类的,就不必保collision,因为被别人撞了,别人的保险公司会赔给你他保的liability。
  • Comprehensive

    指除撞车以外的事故险,如撞电线杆子、树倒了砸着、小孩扔石头把车窗碎了、车载音响被偷等等,一般也带有deductible。

各个insurance agent给的program相差很多,如果只是想随便保一个算了,就打电话问一圈liability only的保险金(ask for a quote),选最便宜的就行。一般保险金一次交半年的,liability only应在$200以下,驾龄越长、记录越好(没有事故、少吃speeding ticket) premium越低。去办保险需知道车的VIN(vehicle identification number),一般先当场给你一份临时的保险单,正式的一大摞过后寄到。

万一出了事故,如果不大就不必叫警察,甚至不必通知保险公司以避免保险金涨钱。不过如果没有警察开的记录,到时候换一家保险公司就行了。如果较严重,先打911叫警察到现场作记录,然后联系保险公司,去指定或任意的修车公司去估价,然后按所上的保险program拿赔款。



其他事项

AAA

American Automobile Association,全美最大的汽车协会。$50的年费可以得到几乎所有与汽车有关的服务,包括:


  • 所有州、大中城市的地图,所有州的旅游指南(TourBook),全国所有可以camping地方的指南(CampGuide),长途旅行一路吃住行指南(TripTiks),都是free的。
  • Emergency road service,如拖车、换轮胎、撬锁(当然是在你把钥匙锁在了车里的情况下)等等。
  • 保险、旅游代理、信用卡等各种服务。
  • 许多旅馆、饭馆、游乐场所、租车公司等的优惠。



保养

Owner’s manual上都有详细的保养周期表,什么时候查什么、换什么。最基本的是每3个月或2K英里的oil change,就是换机油,并作一些简单检查,$10左右。平时加汽油,各个加油站的油价、质量都有些许差别,但关系不大。一般加最便宜的regular即可,过几个月加一次最贵的premium可以起润滑、保养的作用。

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