此后的所有经历都是针对UIUC的,去其他学校的同志还得自己了解具体情况。但有些生活经验还是基本普适的。


  • 8月18日在首都机场乘加航班机飞离祖国。


    • 提前一个半小时到机场,交50元机场费,拿收据、护照、机票进入大厅。
    • 在航空公司的柜台出示护照、机票,领登机卡,托运行李。
    • 在海关出示护照,出境卡被收走。
    • 在登机口出示登机卡,登机。

    走机场高速路有时会碰到建设等问题,所以要打足时间。告别要在家里,到了机场就没时间了。托运与随身的行李重量、尺寸不必过虑,不超过航空公司要求的1/3大概不会有问题。过海关如同儿戏,完全不必担心什么,既不查身份证也不查检疫本。如果带了大量的CD-ROM,最好摞成一摞,不要散在各处,透视时过于醒目。

  • 8月19日9:45am在Vancouver转机,6pm到Chicago O’Hare机场。

    在Vancouver机场填I-94(Departure Record)和报关单,不用填绿色的一张,入美国海关时出示护照、I-94、两份I-20,INS
    (Immigration and Naturization Service)
    官员在I-94、I-20、VISA上盖章,收走I-94的上半与I-20的第一张。

    护照、VISA、I-20、I-94是你在美国最基本的证件与文件,刚到美国每天都要用好几次。要尽快把I-94订在护照中印有VISA的一页以免丢失,而且查VISA时都是要同时看I-94的。在飞机上最好能带本书消磨时间,机上的电视节目有时很无聊。我这最长的一天(因为一直向东飞)倒是过得很充实,看了两部电影(《甜蜜蜜》,黎明,张曼玉;《Father’s Day》,Billy Crystal, Robin Williams),看了数篇导师的论文,看了壮观奇妙的日出日落。

  • 8月19日在Chicago中国领事馆教育处过夜,20日乘Greyhound 2:15pm到Champaign。

    Greyhound是最大的长途汽车公司,服务遍及全美,乘车非常方便。火车主要的服务商是Amtrak,相对贵不少。我走之前与Chicago中国领事馆教育处联系,到O’Hare机场有人接,第二天有人送至Greyhound车站(可是要花美元的!!)。O’Hare是全美最大的机场,没人接绝对晕。后来我越来越体会到一定要找到已在学校一段时间的朋友接应,否则很多事情都难得多甚至不可能。Champaign到Chicago只有两个多小时的车程,请人接还是说得过去的。

    我走之前没能在UIUC联系上真能帮忙的人,而且觉得到了这里自己找房子比较放心,所以打定主意先住在作为临时住所的学校宿舍(residence hall)里。这里的宿舍和清华宿舍的差距比Hilton Hotel和地下室旅馆的差距小,一般是两人一套房间,有卫生间,有Ethernet接口,有公共饭堂、娱乐设施,如果想省心当然是最理想的住所,提早联系也肯定能有房子。跟租外边房子比,residence hall的问题是:


    • 一般只能签一年的租约,而且不能转租(sublease)。中途退租要罚一大笔钱。
    • 有的hall不能自己做饭,顿顿吃饭堂的美国饭肯定受不了。
    • 自己的空间很小。

    对于我来说最主要的问题是妻子要来,所以希望签一个学期的lease或转租,又得省钱,不能选择residence hall。

    我到Champaign是下午,下着小雨。下车后真是白茫茫大地一片,无处可去。当时我只知道临时住处的名字,也大概知道位置(我有一份C-U的地图),可问题是没有满街的面的、小巴、大公共,再加上两大两小四个包,让我怎么去啊?!

    天无绝人之路,就在车站旁的一所建筑边有块牌子,上书:“Everitt Lab, 1406 West Green Street, Urbana, IL 61801-2991”。这不就是电子系所在地吗?!我急忙找出系里的来信,果然不错。我与管理graduate student affairs的associate head有过email来往,于是就斗胆闯入系里,找到他的办公室,居然就碰到了他。对一个陌生地方的感觉基本取决于你最先碰到的三个人。我“碰到”的第一个美国人应该算是在Vancouver过INS时查我文件的人,公事公办没什么;第二个是Greyhound上的邻座黑女人,她非常热心地指点我在哪里下车、怎么走。第三个就是这位副系主任了,他听我语无伦次地说了情况后毫不犹豫地开车送我到了临时residence hall。看我把箱子搬进去后他还不放心,特意进来看我能否对付。第二天我去送了件礼物以致谢。后来我们经常在系里碰见,他一直很关心地问我的情况。


我到UIUC之后的一周内办了许多事情,大概按顺序列在这里:


  • 报到、注册,取计算机帐户和password。
  • 办学生证。有了它就能免费坐公共汽车。
  • 在银行开户。
  • 办Social Security Number。最好不要错过学校请Social Security Office到campus里办SSN的机会,否则还得自己去办。SSN相当于身份证号,一定要尽快拿到。报到时会得到一个临时SSN,在银行、电话公司等处开户先用着,等拿到了正式的再update。
  • 找房子租,买家用物品。
  • 联系电话、长途电话公司等建立帐户。有必要的话还有power(电、煤气)、水、有线电视公司等。


几条基本经验:


  • 在国内试着“西化”一些,锻炼吃cheese、hamburburg、pizza,喝冰水、凉牛奶,逛逛大超市(如Careefore、PriceSmart)。初到美国有的是事情操心,最好能尽快适应基本的生活方式,从而有精力来对付其他的事情。
  • 如果不是特有钱,拼命多带些生活用品,锅盘碗刀勺筷,被子被罩床单枕头毛巾,等等等等。字典课本不是必需,可以用慢件寄(一般至少三个月,国贸大厦地下一层的小邮局可能快些)。CD-ROM、中文CD、磁带其实是最需要的。
  • 有问题就问,决不要怕遭白眼。我遇到的绝大多数美国人都非常热情助人,有问必答,与国内的情况很不同。而且在得到答案后最好自己再复述一遍,以免听错或理解错。尤其可以信赖Office of International Student Affairs之类的机构以及基督教徒。
  • 一开始多参加各种学生组织、社会团体的活动,既有许多便宜可得,又有机会了解情况、练习英语。等到生活、学习、工作进入正轨后就没有时间与精力了,而且只有刚开学时各种活动最多。
  • 最好能在国内学会开车,并多了解汽车构造与品牌。
  • 各种证件、卡尽快申请,Driver’s license尽早拿到,在需要photo ID的时候(如写支票、买酒)就不用总带着护照了。


如果决定不住residence hall,租房子就是头等大事。最方便的是接应你的中国学生帮你找,和几个已经在这里一段时间的中国人住在一起。优缺点如下:


  • 省心;生活方式相同;生活用品齐备;搭车购物方便;关系够铁的话还能借车学开、考驾照。
  • 没有新鲜感;没有机会练英语(其实跟老美住一起也说不上几句英语);发生冲突的可能性大,尤其要是碰上小心眼儿的、邋遢的或腻歪的。跟外国人反正不会接触太深。

一开始还是这样好,可以最快地了解环境。有车可搭,就能很快去各种garage sale(某家在门口卖不要的旧物)或moving sale(要搬走的人卖家产)买极物美价廉的各种东西,很方便地每周购物。等完全了解情况、攒了些钱后再另找地方也不迟。

在美国能租到的房子基本有三种:


  • Apartment,有1间到5间bedroom,一个sitting room,一般有kitchen,一间或两间bathroom。若是furnished则有一些基本的家具如床、书桌、五屉柜、餐桌、沙发、茶几、灯等。
  • Efficiency或称studio,只有一间大屋兼作bedroom和sitting room。
  • House或称town house,就是房东把一整栋住宅出租,一般有多层,许多卧室,多个bathroom,一个kitchen。

租房绝对是很需经验与技巧的,除非有熟人帮忙,否则甭想一次租到完美的地方。基本的步骤如下:


  1. 在报纸和newsgroup中找信息,打电话订appointment看房并确认基本信息如rent等。
  2. 看房,详细询问各种信息,包括utilities(water, electricity, gas, cable TV, gabbage disposal等)、laundry、parking等。
  3. 去Tenant’s Union之类的地方查询该房东的complaint records,了解该房所在区域的安全情况。
  4. 综合考虑房租、舒适、方便等多方面来决定,并在签lease前仔细阅读。

我在学校的临时住所住了5天之多,实在扛不住高昂的租金,碰到了一处很便宜的4BR APT就租下了,面积小,离学校远,只能签一年的lease。不过UIUC学生很多,Spring semester新来的人不少,UIUC的newsgroup一到学期末尾就充斥着租房与转租的广告。我的妻子在11月18日来到Champaign,我在之前又租了一套1BR APT,后来几经周折还是成功地把原来的bedroom转租了出去。


美国的银行系统和中国的实在相差太远了,personal check、ATM、credit card都是美国人赖以生存的东西,在中国则是凤毛麟角。我刚来时被银行的各种服务搞得一头雾水,过了好几个月才开始明白。下面我只按我所经历的顺序介绍我接触过的东西。


  1. 开户

    到了学校所在地,第一件事是register、拿学生证,第二件就是open account。选择银行不是很重要,服务都差不多。如果能打听到服务、信誉最好的当然好,不知道也没关系。银行可以分national、regional、local几种,前者如Citibank,后者如在C-U的Busey Bank。National bank的好处是在所有大城市里都会有分 行,ATM到处都有,旅行时用check、ATM很方便;缺点是在中小城市不一定有分行(C-U就没有Citibank),服务可能稍差,优惠少。我的感觉是local bank 服务好而且有针对性,在学校时会更方便;但旅行时check可能会被拒绝,不 过反正有credit card或旅行支票,不会有太大的问题。另外有一种非盈利的金融机构credit union,存款利率(称dividend)高,贷款利率低,但服务区域小、种类少。

    开户时带上护照、I-20、住房的lease或任何residence证明。一般开一个regular saving account(活期)和 一个checking account就够了,除非你带了上万$,可以开money market、certificate deposit(CD,定期)之类的高利率帐户。开户时要问清monthly charge、写check 数量的限制、以及minimum balance(最小余额),以后注意不要让帐户余额低于它,否则会被罚款。一般checking account可以附加direct deposit服务,每月的薪水直接转入帐户,非常方便。开户后每月就会收到银行寄来的statement,列出一个balance period(一般是一个月)中所有的帐户变动。Debit指支出,credit指收入。每三个月利息进帐。

  2. Check

    一旦开了checking account,银行就会给你一本temporary check,同时让你order印上姓名、地址、电话的正式支票。Check主要用来邮寄payment(如电话费)和支付大笔款项(如房租),没有credit card时用来买东西也可省去携带现钞的麻 烦,但有些商店在接收支票时要查photo ID(护照或driver’s license),学生证不 一定行。一开始签支票是很痛快的一件事,好象大款一般,但多了就会觉得麻烦。所以一定要申请check card和credit card。Check card在开户后就可以拿到,自己选一个PIN (personal identification number)用。它兼有ATM卡与debit card的功能。首先,用check card可以操作所有ATM机(最好用开户银行的ATM机,否则一方面会被ATM机收surcharge,银行也会收service fee)。平时钱包里留 十几块钱足够花,没了就去ATM拿钱,非常方便。其次,check card可以用来在商店作为debit card付帐。Debit card与credit card的区别是你付的钱很快(几天之内)从你的checking account中转至收款方的帐户,而credit card则是先欠着,每月结算。

    正式支票一做至少200张,装订成小Checkbook,每本中有几十张支票,最后 是几张deposit ticket,用来向checking account中存钱(现钞或者别人开给你的支 票)。我的checkbook和checkcard差不多都在order后两周寄到。搬家、改电话后要直接在check上手写修改。

  3. Credit card

    美国人的钱包一个个其鼓无比,里面装着无数卡,最多的恐怕就是credit card了,它可以算是美国生活方式的集中体现。就我理解,credit card本质上是一种贷款卡。你用credit card付帐,就是向发行该credit card的地方(credit card公司如VISA、American Express,银行如Citibank,商店如Wal-mart、Sears等等)借钱付给与你作交易的地方,然后过一定时间再偿还贷款。以最常见的VISA 卡为例,VISA公司通过世界各地的金融机构发行VISA卡,当你用VISA卡通过读卡机付帐时,交易额被记录在你的VISA帐户中。每月你会受到一张帐单 列出你所有的VISA交易,要求你在某天之前还清欠款。如果到期或再超过一个grace period不还,欠款就开始计利息,利率叫做annual percentage rate(APR)。拖欠到一定程度大概就得宣布破产了。有了credit card,美国人就可以变本加厉地“寅吃卯粮”了。 本来房子、车子等大件就都是贷款买的,每月要还贷款和利息。用credit card 则几乎所有东西都可以凭空购买,每月拿到工资后还账;更可以一直拖到年底发奖金时一起还,工资就可以用来投资了。中国学生基本不会拖欠,比较省心。

    与credit card紧密联系的是一个人的credit records(或叫credit history),可以比作中国人的档案。有一些机构专门记录你还credit card欠款的情况,好象还会包括付水电、电话、电视费用的情况。Credit record好,credit limit(你可以用credit card花钱的上限)可以提高,申请贷款和新credit card就容易,也就是说可以借更多的钱来 赚更多的钱。初到美国则很难申请到credit card,因为根本没有credit records;而没有credit card又无法建立credit records。解决这个怪圈的方法是申请一些对credit records要求不高的credit card,它们的credit limit会较 低,但用几个月后有了较好的credit records,credit card公司就会找上门来。我 一开始申请了好几种卡都被拒绝了,最后还是在开户的local银行拿到了卡。我只需要把I-20复印一份连同application交给银行,一个月左右卡就寄来了。

    Credit card还可以在ATM机取款,叫做cash advance。但从取款之日就开始计利息,直到还钱的日子,利息太昂贵,不到不得已时不要用。

  4. 贷款
    在美国贷款实在是太普遍了,尤其在买房子、买车时。Credit union的贷款利率较低。偿还期短、用direct payment(定期自动转帐,不能拖欠)也可以得到更低的利率。


美国的电话系统也是很有特色的,换句话说就是让人晕菜。首先,打电话的方法分residential、calling card和public phone call。用得最多的自然是你住的地方的rensidential电话。最基本的一条是local与long distance是由不同公司管的(最近有二者合并的趋势,但由于反垄断法,不可能完全实现)。Local公司主要是Bell分化出来的几个大区域性公司,如Bell Atlantic和管中北部的Ameritech。Local公司负责安装、接通线路,收服务费、本地(local)与本state内(local toll)的通话费,并代收长途电话费。长途公司则管interstate与international通话。每月由local公司寄帐单,前几页是local fee,后几页是long distance fee。申请电话线路时local公司会问你要选用哪个long distance carrier。

Local公司一般选择余地很少,long distance公司可就有学问了。三大公司AT&T、MCI、Sprint之间以及与小公司的竞争非常激烈,各自推出的program和promotion花样奇多,平时经常会打来骚扰电话希望你用他们的服务。如果有兴趣有精力,可以不停地switch long distance carrier以获得free long distance甚至赚钱。现在(2000年6月)打中国应该在每分钟$0.30以下,美国国内interstate应以每分钟$0.05为标准。在选择long distance carrier时一定要问清楚是什么program,有无monthly charge,interstate在什么时候多少钱,international打什么地方在什么时候多少钱。

其实要想打长途省钱至少还有三种途径。一是各种小公司提供的prefix服务,就是先拨一个特别的prefix号码(一般是5位数),然后再拨长途号码。每月寄帐单收服务费。如果没有monthly charge,又是24小时0.10每分钟,还是很好的。但这种服务的international rate可能较高。第二种选择是calling card。各个长途公司都发行各种calling card,一般是先拨一个800号(toll-free,免费,在公用电话上可以直接拨不用投币),再拨一个PIN,然后拨要打的号码。Calling card使用、携带方便,interstate rate可以很便宜,但问题也是international rate可能较高。

另外的选择是VOIP(voice over Internet)型的服务,就是长途电话两端的电话交换机通过Internet线路连接,所以通话费基本上只是Internet线路费,international rate可以非常便宜。我用过一个公司的VOIP服务,打北京仅每分钟$0.40,通话质量非常好,还有email转fax的服务,但有monthly service fee。

在饱受各个电话公司之苦后,我们终于决定干脆只用电话卡。现在无数卡都可以直接从网上买,PIN由email寄给你,非常方便。打中国的卡可以在这个网站上找,打美国国内可以用这个,或者Big Zoo。如果你能找到没有firewall的LAN(一般学校office的机器都行),可以用Dialpad,打美国国内免费。

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